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美研發小型反應爐 減少核廢料
核廢料問題一直是核電廠安全被質疑的主因。美國原本選定內華達州的猶卡山(Yucca Mountaion)做為核廢料最終貯存場,最後卻因法令程序問題,歐巴馬總統於二○一○年授權能源部撤回申請案。

歐巴馬政府另成立「藍帶委員會」(BRC),重新檢討美國核廢料政策。BRC在二○一二年公布「美國核能未來藍圖」報告,認為仍應透過適合性、階段性、透明性、共識性、標準及科學為基礎的方式,讓核廢料獲得最終貯存。但地點為何,至今仍沒有結論。

在最終貯存場定案前,美國核電廠除了用燃料池貯存用過的燃料外,也在廠區內選擇空曠地點建造「乾式貯存場」。美國現有核電廠超過九成都取得美國核能管制委員會(NRC)核發的「乾式貯存場」的使用執照,並以服役六十年的核廢料為存量目標。

美國核能協會(NEI)對外溝通處長希爾(Walter Hill)去年九月來台出席研討會時坦承,核廢料的處置「不是技術問題,是棘手的政治議題」;有些國會議員基於政治考量,不願意推動「猶卡山計畫」;未來會如何發展,沒有人有答案。

最終貯存場狀況不明,美國核電業展開自力救濟,積極研發小型反應爐(SMR)。與一般反應爐裝置容量約一百至一百卅萬瓩相較,小型反應爐只有卅萬瓩,卻能更有效率的燃燒更多核燃料,連核廢料也跟著減少。

小型反應爐還有很多新的特別設計,包括使用特定的燃料配置,即使發生嚴重意外也不會融毀;有些小型反應爐只需要少量的水,甚至可靠氣體冷卻。這意味著未來建造核電廠不必得靠河邊或湖畔,小型城市、較偏遠的鄉村或沙漠也可以有核電供電。

小型反應爐讓美國政府對核電業未來充滿期待,微軟創辦人比爾蓋茲也投資一家研發小型反應爐的公司,相關計畫持續進行,包括尋找示範運轉的地方。依照目前進度推算,大約二○二五年左右小型反應爐就可以投入市場。

【2014/03/09】